在全球搜索领域,中国与海外发达国家的差距是很大的,这种差距体现在很多方面,其中一项便是国外搜索引擎行业已在开拓探索纵向细分领域的发展,而国内仍是一片空白。具体来说,除了全球领先的综合性搜索引擎,比如谷歌和必应,国外已有不少专门针对特定领域的搜索引擎,比如Skyscanner和Indeed,可以为搜索用户提供更专业全面的特定信息。

现在,纵向搜索引擎板块又出现了一个强大的新来者:Pricesearcher (PS),锁定全球产品价格,专门为用户提供最新价格、价格变动记录、支付方式、快递信息、用户评论、甚至购买指南的比价网站。

梦幻的购物利器,对吧。很令人难以置信,但这款全新的搜索引擎真的问世了。


这款搜索引擎的创始人兼CEO是Samuel Dean,他在电子商务领域工作长达16年,具有产品研究背景,曾在eBay担任分布式电子商务高管职位,并曾为Powa Technologies, Inviqa和英国贸易投资总署等机构工作过。

开发这款搜索引擎的想法开始于2011年,Samuel Dean也在同年购买了域名Pricesearcher.com。但他并没有立即全身心投入这项事业,而是在后续几年中,利用自己在电子商务领域的人脉,研究市场,了解这个项目可能会遇到的挑战。

他希望能够将Pricesearcher打造成一款实用的工具,让用户可以一眼看到产品的确切价格,并轻松中找到最便宜的选择。

从技术上来说,这是一项巨大的挑战,因为电子商务领域严重缺乏统一的标准,比如零售商罗列产品的方式、展现产品采用的格式、甚至使用的条形码都各不相同。

对于这一难题,Pricesearcher所采取的应对之策,不是制定严格的产品罗列要求,让零售商提交符合标准的产品提要(Product feeds),而是代替他们完成这个困难的工作。

“我们的技术目标是让在Pricesearcher上展示产品就像在Facebook上传照片一样简单”,Dean表示。

因此,Pricesearcher早期的工作大多就是解决这些技术难题,并尽可能地将一切标准化。

2014年,Dean寻找到了他在这个项目上的第一个拍档:Raja Akhtar,一个PHP技术开发者,曾参与过一系列的电子商务项目。Akhtar成为了Pricesearcher项目的网络开发主管。自此,两人开始在业余时间进行开发,并在2015年共同写下了第一行代码。

2016年,PS beta版本推出。

在头几年中,Pricesearcher基本靠微薄的预算维持,资金全部来自Dean的个人收入。但他们并未因此而在品质方面作出妥协。

Dean说:“我们必须像比实际资金充足百倍一样来做这款产品”。

他们关注的重点在于打造自然流畅的用户体验,使这款工具能够处理零售商提供的任何格式类型的产品提要。Dean明白,Pricesearcher必须尽力做到最好,才能在搜索引擎领域与谷歌等同类产品竞争。

“谷歌代表了搜索引擎的标杆,你要么至少跟它一样好,要么与它毫不相干。”


PriceBot与价格数据

最初,Pricesearcher通过直接处理零售商提供的产品提要文件搭建索引。首年便加入的初期的零售合作伙伴包括Amazon、Argos、IKEA、JD Sports、Currys和Mothercare。作为一款依托于英国本土的搜索引擎,它首先聚焦的是英国零售商,但计划在不久的将来逐渐拓展至全球。

在研发初期,PS索引产品相当费时,每个产品提要文件大约需要5个小时。为提高索引效率,他们于2015年招募了兼职程序开发工程师Vlassios Rizopoulos,并成功将索引速度从5小时提高到1小时,直至现在的1分钟。

Rizopoulos在2017年加入了公司,担任首席技术总监(CTO),并于同年推出了PS的搜索抓取器PriceBot,能够抓取任何零售商网站,这为这款搜索引擎打开了全新的机遇。

“我们对使用PriceBot抓取网站持开放态度。零售商可以选择屏蔽它,或者向我们提交产品提要”,Dean表示。

对Pricesearcher而言,产品提要比抓取数据更方便,但PriceBot为不具备提交产品提要技术资源的零售商提供了选择,也为他们开启了更多的商机。PriceBot每天抓取网站获取数据,许多零售商还会要求更加频繁的抓取,以便获得最新的报价。

得益于索引速率的大幅提升和PriceBot带来的新机遇,在2016年底至2017年8月短短几个月中,Pricesearcher的产品索引从4百万攀升至了5亿。现在这一数量已超过11亿。通过PriceBot抓取数据的英国商户达2500家,通过产品提要文件处理数据的为4000家。

不难想象,Pricesearcher获得了前所未有的价格数据入口,它掌握的数据甚至超过了eBay。而且它的数据集非常独特,之前从未有人着手收集关于定价的这类数据。而这类数据所带来的的洞察与应用却是无止尽的。

在2017年的Brighton SEO会议上,Dean和Rizopoulos发表了演讲,分享了他们从Pricesearcher最初收录的5千万产品列表中所获得的数据洞见。

这些洞见非常具有吸引力。比如,产品标题的平均长度为48个字符(包括空格),产品描述平局包含522 字符或90个单词;收录的产品中,44.9%的产品添加了快递成本这一附加字段,而40.2%的产品未提供规格,比如尺寸和颜色;在2016年12月至2017年9月期间,Pricesearcher记录了全球范围内40亿次价格调改,其中英国位列价格更改频率之首,平均每6天调整一次。

不仅Pricesearcher团队能看到这些数据,使用这款搜索引擎的用户也能从中获益。在今年2月,PS添加了新功能,会在每款产品旁边展示它的历史价格变动图。用户可以清楚地了解产品之前的价格变动情况,参考这些因素判断何时下单最好。

Dean解释道:“产品价格变动数据使得商家的竞争变得更公平。零售商可以让消费者知道,他们什么时间会有促销活动。通过这个功能,所有提供优惠价格的零售商都能及时通知消费者,而不仅仅是那些大品牌”。

此外,Pricesearcher还为消费者提供另外几项非常有用的功能,包括通过设置条件进行快速筛选,如商家是否接受PayPal付款,发货信息和退货链接。

当然,前提是零售商向PS提供这些信息。最初5千万条产品数据也从另一个侧面显示了关键信息的缺失,这会影响产品在Pricesearcher上的展现。与所有搜索引擎相同,PS也有其排名算法,零售商需要采取特定的步骤进行优化,会获得更多的机会排在前列。


搜索的未来是纵向发展

Pricesearcher发展的第一个阶段专注于数据获取:与零售商合作,索引产品提要,抓取网站。现在他们正在将重心转向数据科学,在前期建立的庞大数据集合中运用AI和机器学习。

搜索部主管Paul Lovell是一位分析学专家,他的团队正在招募更多的数据科学家,创建可以教机器学习算法如何处理数据集的培训数据。

现在PS仍处于测试阶段,Beta版本预计将在2018年12月结束。届时,他们拟将英国国内的全部价格收录于Pricesearcher的索引之中。在正式推出以后,他们的团队将能够了解用户搜索量,然后进一步改进。

尽管许多零售商纷纷公开表示其产品已在Pricesearcher收列,而且PS每个月会有大约100万次自然搜索,每位用户平均会进行4.5次访问,现在,这款搜索引擎在很多方面仍是一个保守很好的秘密。

放眼未来,Dean对Pricesearcher的潜力满怀信心,并且坚信搜索行业的未来在于细分领域的纵向搜索。